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Saint Jérôme

Léonard de Vinci
(Vinci 1452 - Amboise, 1519)
Saint Jérôme, 1482 environ
huile sur bois
cm. 103 x 74
Inv. 40337

Cette œuvre, encore à l'état d'ébauche, est l'une des plus énigmatique de ce grand peintre, sculpteur, architecte, ingénieur et philosophe toscan. En effet, nous ne savons pas qui a commandé cette œuvre ni ce à quoi elle était destinée. L'évocation la plus ancienne du Saint Jérôme et son attribution à Léonard de Vinci remonte au début du XIXe siècle, dans le testament de la peintre suisse Angelica Kauffmann. A la mort de cette dernière, on perdit encore les traces de cette œuvre, qui fut retrouvée par hasard par l'oncle de Napoléon, le Cardinal Joseph Fesch, qui l'acheta. On raconte que le cardinal retrouva le tableau en deux blocs : celui du bas dans la boutique d'un brocanteur romain, où il était utilisé comme couvercle d'un coffret ; la partie supérieure, avec la tête du saint, chez son cordonnier qui en avait fait le plan de son escabeau. Au-delà de ce récit romancé, le tableau a en effet été découpé en cinq pièces. A la mort du cardinal, le tableau fut vendu aux enchères, à plusieurs reprises. Retrouvé, il fut acheté en 1856 par le pape Pie IX (pontificat de 1846 à 1878) pour la Pinacothèque du Vatican.
Les experts ont toujours approuvé l'attribution de cette œuvre à Lénonard de Vinci proposée par Angelica Kauffmann car le tableau présente des rapports évidents avec l'œuvre du maître et en particulier avec l'Adoration des Mages (Florence, Galerie des Offices).